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Sant'Oswaldo di Northumbria

Re e Martire

Public Domain

Osvaldo di Northumbria, nato nel 604, era figlio di Aethelfrith, che per primo aveva unificato Bernicia e Deira, dando così vita alla Northumbria, e di Acha, figlia del re di Deira, Aella. Il padre era stato sconfitto e ucciso in battaglia nel 616 da re Raedwald dell’Anglia orientale. I troni di Bernicia e Deira erano stati dati ad Edwin, figlio di re Aella di Bernicia e dunque fratello della madre di Oswald. Quest’ultimo era quindi fuggito al nord con i suoi fratelli, in Dalriada. Qui si era convertito al Cristianesimo ad opera dei monaci di Iona.
Quando Edwin fu sconfitto nel 633 dai re Cadwallon ap Cadfan del Gwynedd e Penda di Mercia, nella battaglia di Hatfield Chase, suo fratello maggiore, Eanfrith, salì sul trono di Bernicia.

L’anno dopo, Eanfrith fu ucciso a tradimento da re Cadwallon, e allora Oswald, con l’aiuto dei pitti e/o degli scoti, affrontò e sconfisse quest’ultimo nella battaglia di Heavenfield; Cadwallon morì nello scontro.

Nella Historia Ecclesiastica Gentis Anglorum di San Beda il Venerabile si narra come prima della battaglia Oswald avesse eretto una croce di legno, pregando per la vittoria e chiedendo al suo esercito di unirsi a lui.
Dopo la battaglia, Oswald salì sul trono di Deira e di Bernicia, di nuovo unificati nella Northumbria. Beda dice che era dotato di imperium e afferma che il suo regno durò otto anni, mentre la Cronaca anglosassone lo definisce “bretwalda”, cioè re supremo degli anglosassoni. Secondo Beda, il suo dominio si estendeva su anglosassoni, britanni, scoti e pitti, cioè su tutta la Britannia. 

Gli annali irlandesi di Tigernach ricordano che agli inizi del regno di Oswald i reami anglosassoni meridionali tentarono di creare una coalizione contro di lui, tentativo che presumibilmente fallì.
Dalle fonti, sembra che Oswald abbia dominato anche sul Lindsey. Gli annali irlandesi ricordano un assedio di Edimburgo nel 638, cosa che fa supporre che sia stato Oswald a conquistare definitivamente il Gododdin, che aveva probabilmente Edimburgo come capitale. Fu invece in buoni rapporti col Wessex: avrebbe infatti sposato una figlia di re Cynegils, al quale fece da testimone al battesimo.

Il cristianesimo con il benefico influsso del re, incontrò il favore del popolo, molti si convertirono, vennero costruite chiese e monasteri. Il suo regno purtroppo non fu lungo, durò solo otto anni, dimostrandosi esemplare come re cristiano.
Muore, infatti, ucciso nel 642, a soli 38 anni, dal re pagano Penda a Maserfield, località tradizionalmente identificata con l’odierna Oswestry. Il sito dello scontro si trovava nel Powys, che era forse alleato della Mercia. È dunque possibile che Oswald sia stato sconfitto durante una campagna militare di conquista indirizzata contro i regni del Galles. L’ultimo suo gesto fu quello di pregare per i soldati che morivano con lui.

Beda racconta una serie di episodi edificanti sulla vita di Oswald e miracoli attribuitigli dopo la morte. Il culto di sant’Oswald si diffuse anche nell’Europa continentale. I resti del santo furono dapprima sepolti a Lindsey, ma nel 909 vennero sottratti e trasportati a Gloucester. La testa fu sepolta nel monastero di Lindisfarne, dove in seguito fu tumulato anche san Cuthbert, vescovo locale. Le reliquie furono traslate diverse volte, finché non vennero collocate a Durham, dove fu costruita una chiesa.

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